本书是一幅十九世纪法国官场的风俗画,也可说是无情揭露官僚体制的“官场现形记”,以某政府部门司长病逝,职位出缺为契机,搬演了一出争夺司长职位的绝妙喜剧。最后,正直能干、效忠国家而又深孚众望的拉布丹,因致力于改革行政机构落得身败名裂,被迫辞职;不学无术、昏庸无能、被公认为蠢材的包杜阿耶却升任司长并获得荣誉勋位勋章。